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お茶問屋さんの仕事を学ぶ

月一回お茶の学校に行っており、今回の授業は「お茶問屋さんの仕事」について。お茶問屋さんの仕事と言えば、農家から茶葉を買って袋に詰めて売るとばかり思っていたが、実は違った。お茶の味を決める重要な仕事を担っていることが分かった。

まずお茶問屋さんの仕事の定義が面白く、それは「生産と消費(湯吞み)の間の様々な課題を解決する仕事」とある。ではどんな仕事をするのかというと、簡単に言えば①品質の良い茶葉の買い付け、②茶葉を売れる状態にするために仕上げる、③ブレンドをして味を調えること。

①茶葉の買い付け

この日の講義場所が茶市場だったのだけれど、まさにここで茶葉を買い付けるとのこと。茶葉を見て触り、香りを嗅いで品質の良いものを見分ける。お茶が摘まれた時期別に、お茶の味の違いを比べてみる。確かに5月初旬に取られた一番茶の方が、6月に取られたものよりも美味しく感じる。

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ふと思ったのだけれど、私が2年前に行った中国のお茶の市場というのは、このようにお茶問屋さんが茶葉を買い付けるような場所だったのだ。よくあんなところまで行ったもんだ。

(これは中国の茶市場。あ、確かに左下のおじちゃん、茶葉の香り嗅いでる)

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②茶葉の仕上げ

次に買った茶葉(これを荒茶という)を仕上げ茶と出物に分ける。出物というのは、茎茶、粉茶、柳、浮葉のことで、こういうものが仕上げ茶に交じると美味しくなくなるので取り除く。今はもう機械で行われているそうだが、今日は特別に昔ながらの道具を使って実演してくださった。

(こういった道具を使って、大きさや重さで茶葉を分ける)

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各種の茶を飲ませてもらったのだけれど、私は割と荒茶が好きだった。何というか、苦みとか草っぽささが少なかった。粉茶は味が濃くて苦く、浮茶や頭柳は味が薄くて印象にない。

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あとは火入れをする。茶葉の水分を飛ばして劣化を防いだり、香ばしさを出す。

③ブレンドをして味を調える

「ブレンドと聞くと、品質の良い茶葉に悪いものを混ぜると思っている方がおられますが、違います」とのことで、品質の良い茶葉に悪いものを入れると、茶の味は品質の悪いものに引っ張られるのだと言う。ブレンドとは茶葉それぞれが持つ特徴をうまく引き出して、最高においしい味に仕上げるためにするのだそう。例えば山で出来たお茶は爽やかで渋みがあり、里で出来たお茶はまろやかで甘いのだそう。そういった色んな茶葉のいいとこ取りをして、味を作り出す。

と、ここで我々も静岡県内の産地別の茶葉をブレンドし、各チームでオリジナルブレンドを作ってみることになった。我々のチームは山で出来た茶葉を三杯、里でできたものを一杯、そして深蒸しの牧之原茶を一杯ブレンドしてみる。するとだいぶ濃いんだけれど、玉露のようなうまみの強いおいしいお茶になった。他のチームのお茶も飲ませてもらい、ブレンドの仕方でこんなに味が変わるものなんだと驚いた。

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お茶問屋さんの仕事は面白い。茶葉の品質を決めるのはもちろん農家だが、お茶の最終的な味を決めていたのは問屋さんだったのだ。私も品質の良い茶葉が見分けられて、飲んだらハッとするような味のお茶をブレンドしてみたい。

今日の講義を聞きながらふと思った。『日本には、茶畑に360℃囲まれたホテルや宿はあるのだろうか』スリランカでは360℃茶畑に囲まれたホテルに泊った。ダージリンも茶畑に近い所に宿泊したし、再来週行くプーアル茶の産地でも茶畑に囲まれたロッジに泊る。そういうのを静岡も茶畑に作ったらどうなんだろう?その宿泊所で、私が学んだり体験しているようなことをみんなも体験できるようにし、お茶と消費者との接点をもっと増やせばいいのではないか。そうすればお茶に対する興味が沸くし、消費量も増えるかもしれない。私はスリランカで飲んだ紅茶があまりにもおいしすぎて、一気に紅茶の大ファンになった。そこから飛び火して中国茶も好きになり、今ではコーヒーよりもお茶をよく飲んでいる。何より茶畑に囲まれた宿というのは、本当に景色が良くて空気もきれいでリラックスできる。お茶に特に興味がなくてもリラクゼーション目的で来てもらい、そこで今までに飲んだことのないめちゃくちゃおいしいお茶を飲んで、お茶に目覚めてもらえばいいのだ。

(これはスリランカの茶畑に囲まれたホテル)

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さて、次に茶の学校では何を学べるんだろう。毎回本当に楽しみ♪